2004年11月2日,经国际天文学联合会讨论通过,一颗永久编号的小行星被命名为“陈省身星”,以表彰他对全人类的贡献。2004年12月3日,陈省身在天津医科大学总医院逝世,享年93岁。

这位在陈省身身边的普通护工有一种奇怪的感受。他们发现,当陈省身会见大人物的时候,无论对方地位多高,只要他往那儿一坐,“那些大人物在他面前也不怎么大了”。而在普通人面前,他又像个普通老人那样,跟谁都能聊得来,“陈先生好像是块磁铁,他有一种吸引力”。

世界上最伟大的数学家与我们告别了,追思陈省身先生,才知道什么是永恒,什么是不朽,什么是壮烈的人生。一撇一捺是个“人”字,陈省身把这个字写到了最高的境界,才赢得了那么多人发自内心的尊敬。

陈省身先生曾讲过:而一个数学家真正有建树的工作,媒体是没法讲出来的。所以陈老的贡献和成绩是我们科学殿堂的门外汉所真正无法理解的,他还说:普通人对他的导师嘉当的工作不是很了解,只有当时最有名的数学家欣赏他。坐上了轮椅的89岁的陈省身的护工李全乐之前对陈省身这个名字同样一无所知,第一次见到陈省身时,并不知道自己将要见到的是一位被很多数学大师视为“古往今来最伟大几何学家之一”的人物,后来才知道“陈省身,这是个挺大的数学家嘛”,其实,这位大数学家的地位比他们想象得还要“大”。

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钱学森钱老有着名的“钱学森之问”,陈省身陈老则希望21世纪中国成为数学大国,这个倡议被时任国务委员、国家教育委员会主任的李铁映称为“陈省身猜想”。

陈省身曾经三次应邀在国际数学家大会上作演讲:1950年在美国波士顿的剑桥,1958年在苏格兰的爱丁堡,1970年在法国的尼斯,都是1小时报告,这是国际数学家大会上最高规格的学术演讲。

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陈省身还是一位杰出的教育家,曾先后任教于清华大学、西南联合大学、美国普林斯顿大学、芝加哥大学和加州大学伯克利分校,是原中央研究院数学所、美国国家数学研究所、南开数学研究所的创始所长,瑞士联邦理工大学、柏林工业大学、香港科技大学、南开大学等多所着名大学授予荣誉博士学位。培养了包括杨振宁、吴文俊、丘成桐等在内的大批世界级科学家及着名学者,其中,丘成桐是取得菲尔兹奖章的第一个中国人,也是继陈省身之后第二个获沃尔夫奖的华人,陈省身先后获美国数学协会的肖夫内奖、美国总统颁发的美国最高国家科学奖章、美国数学会“全体成就”的斯蒂尔奖、以色列总统颁发的沃尔夫奖、德国洪堡奖、俄罗斯罗巴切夫斯基数学奖、中国国际科技合作奖及首届邵逸夫数学科学奖等多项荣誉,2002年被推选为在北京召开的国际数学家大会名誉主席。

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陈省身晚年致力于推进中国数学的发展,1998年他捐出100万美元建立“陈省身基金”,2000年回到祖国定居南开大学,他还把自己最出色的学生如陈永川、张伟平召唤回国,成为中国数学界最杰出的新生力量,于2002年促成了四年一度的国际数学家大会在中国北京召开。

陈省身先后毕业于南开大学、清华大学研究院,是中国自己培养的第一位数学研究生,后赴德国汉堡大学获科学博士学位,又转巴黎跟从法国几何学大师嘉当研究微分几何,1948年入选中央研究院第一届院士,1949年应普林斯顿高级研究所所长、着名美籍犹太裔物理学家、曼哈顿计划的领导者奥本海默之邀举家迁往美国,在此为复兴美国的微分几何做出了重要贡献,1961年被美国科学院推举为院士(继物理学家吴健雄之后当选为第二位华裔美国国家科学院院士,这是美国科学界的最高荣誉职位),并入美国国籍,1963年至1964年,陈省身担任美国数学会副主席,1995年当选首批中国科学院外籍院士,还是第三世界科学院、法国、意大利、俄罗斯、英国、巴西、印度等国科学院或皇家学会外籍院士或会员。

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爱因斯坦传记着作《奇哉上苍》中就提到过陈省身:卓越的数学家陈省身有两段开场白的叙述……

陈省身跟物理学家爱因斯坦有数面之缘,陈省身回忆他与爱因斯坦的交往:“爱因斯坦是历史伟人,他建立的相对论,与数学的关系很密切,所以我们也常常谈到当时的物理学和数学……”

2004年12月3日,先生去世之夜,天津大雾,格外寒冷,难以计数的学生自发围在湖畔,手捧蜡烛,为大师祈福、守夜,场面极为感人。

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说起中国的数学大师,华罗庚、陈景润是我们心目中的英雄,家喻户晓,其实那时陈省身早已在国际数学界声名鹊起,有人综合量化分析得出的二十世纪数学家排名陈省身先生排在第31位,华罗庚排在第90位,陈景润进入前1500名。陈省身在整体微分几何上的卓越成就,影响了整个数学的发展,被杨振宁誉为继欧拉、高斯、黎曼、嘉当之后又一里程碑式的人物;现代抽象代数几何的奠基者韦伊曾说,“我相信未来的微分几何学史一定会认为他是嘉当的继承人”。

为了纪念陈省身的卓越贡献,2009年国际数学联盟还特别设立了国际数学界最高级别的终身成就奖”陈省身奖”,这是国际数学联盟首个以华人数学家命名的数学大奖。

陈省身,浙江嘉兴人,蜚声国际的美籍华裔数学大师,开创性贡献对数学乃至物理学等学科的发展产生了巨大影响,他被公认为当代最伟大的数学家之一,20世纪最伟大的几何学家之一,被国际数学界誉为“微分几何之父”,证明了高维的高斯-邦内公式,为整体微分几何奠定了基础,以其姓氏命名者有陈氏示性类、陈-博特定理、陈-莫泽理论、陈-西蒙斯微分式等。